23.08.18
Rugbi Lliga

Els Dragons Catalans, referents al Nord i al Sud

La primera presència de l’equip de Perpinyà a la final de la Challenge Cup de Wembley, el 2007, va acabar d’inspirar la creació de l’Associació Catalana de Rugby Lliga

Els Dragons Catalans disputaran aquest dissabte la segona final de la Challenge Cup de la seva història, en aquest cas contra els Warrington Wolves. L’únic precedent, el 2007, es va saldar amb derrota contra el Saint Helens (30-8) però el dia va ser memorable perquè Els Segadors, que també és l’himne de l’equip perpinyanès de rugbi a XIII, es van poder escoltar abans del partit al mític estadi de Wembley, a Londres. La situació es repetirà aquest 2018 i a la Catalunya del Sud es podrà confirmar a partir de les 15.50 hora catalana, que és quan començarà la retransmissió en directe per part d’Esport 3.

Representació catalana a Wembley
La final del 2007 es va disputar davant de 80.000 espectadors, dels quals 4.000 provenien de Perpinyà, tot just coincidint amb la segona temporada del club, fusió del XIII Catalan (1934) i l’AS Sant Esteve (1965), en la superlliga anglesa. A la llotja de Wembley hi havia representació del Govern de Catalunya, a través del Secretari General de Vicepresidència, Rafel Niubò, i del Director General de Projecció Exterior d’Organitzacions Catalanes, Ignasi Doñate, així com de la naixent Associació Catalana de Rugby Lliga, presidida per Sergi Blàzquez. L’experiència va servir d’inspiració per a impulsar la frenètica activitat que arribaria, just després, al sud dels Pirineus.

La selecció catalana de Rugbi Lliga o rugbi a XIII.
La selecció catalana de Rugbi Lliga o rugbi a XIII.

Un inici trepidant
L’objectiu de l’associació era desenvolupar, fomentar, difondre i promoure el rugbi a XIII a casa nostra, vist que fins al moment no hi havia cap entitat que regulés aquest esport al Principat. Ja a finals del 2007, es va organitzar el primer curs per a monitors de Catalunya i, a principis de 2008, la selecció catalana va portar a terme el primer entrenament, al camp de rugbi de la Mar Bella de Barcelona, seu habitual dels partits dels Enginyers del Poblenou, sota les ordres d’Éric Delherbe. L’entusiasme de la nova Associació Catalana de Rugby Lliga no havia passat inadvertida a escala internacional i, a finals de gener, la federació francesa ja va convidar la catalana a participar en el Campionat de França Interlligues 2008, que va tenir lloc a Perpinyà. Les tres derrotes encaixades, contra els equips de l’Illa de França, el Llenguadoc-Rosselló i Provença-Alps-Costa Blava, van ser el de menys. L’aposta era tan ferma que Catalunya no va tardar a ser membre de ple dret de l’Assemblea General de la Rugby League European Federation (RLEF), en defensa i representació del rugbi XIII català durant tres anys a Londres.

Un partit de la Copa Catalunya de Rugbi Lliga.
Un partit de la Copa Catalunya de Rugbi Lliga.

Competicions pròpies
L’abril del 2008 va tenir lloc la primera competició pròpia de l’Associació Catalana de Rugby Lliga, la Copa Catalunya, que va guanyar el FC Barcelona, davant dels Aligots Girona i d’una selecció del Rosselló, a les instal·lacions del Servei d’Esports de la Universitat de Barcelona. Els blaugranes ja havien portat a terme dos entrenaments específics per aproximar-se a la manera de jugar, a les normes, a la tècnica i a les tàctiques tretzistes de la mà del seleccionador català, Éric Delherbe, i del directiu dels Dragons Catalans Llibert López. Les dues úniques edicions del Campionat de Catalunya van tenir lloc el 2009 i el 2010, totes dues amb victòria del Barcelona Universitari Club (BUC) contra el Sant Cugat en la final.

Catalunya-França universitària de Rugbi Lliga.
Catalunya-França universitària de Rugbi Lliga.

Més amistosos
El primer partit com a local de la selecció catalana va ser l’11 de juny, a Girona, en el marc del Dia de les Seleccions Catalanes 2008. El rival era de primer nivell, la França universitària que, en plena preparació per al mundial universitari, va oferir un recital de joc (18-64).  Deu dies més tard, Catalunya va rebre el Marroc al Gilbert Brutus de Perpinyà, camp dels Dragons Catalans, com a prèvia del duel dels nord-catalans contra els Warrington Wolves. La clara derrota (12-62) es va encaixar com un aprenentatge més, i va obrir la porta a un dels dies més lluïts de l’Associació Catalana de Rugby Lliga, la disputa d’un amistós a l’Estadi Olímpic Lluís Companys de Barcelona, abans d’un compromís oficial dels Dragons -també contra Warrington-, el 20 de juny del 2009.

Participació oficial
Catalunya va fer història a Montjuïc contra la República Txeca, tot batent amb claredat a un equip  amb una experiència internacional de tres anys a l’Euroshield (52-10). Aquest duel i la derrota dels Dragons a Barcelona va ser seguida en directe a les graderies per 18.150 persones. Aquell mateix 2009 es va produir el debut de la selecció universitària catalana, a Anglaterra contra un dels millors equips d’aquell país, el Trinitry & All Saints de la Universitat de Leeds, que es va saldar amb un resultat de 34-10. Tanmateix, el fet més rellevant de l’any va arribar al juliol, amb la participació en el primer torneig oficial i internacional, l’Euro Med. El combinat català va perdre contra el Marroc a Torroella de Montgrí (6-29) davant de 823 persones però, en el segon compromís, va saber plantar cara a Bèlgica, que jugava el compromís a casa seva (28-22).

El Catalunya-República_Txeca de Rugbi Lliga disputat a Barcelona. Foto: Jordi Montraveta.
El Catalunya-República Txeca disputat a Barcelona. Foto: Jordi Montraveta.

Victòria a fora
El primer èxit de Catalunya com a visitant va ser el 10 de juliol de 2010 a Praga. La selecció va batre la República Txeca amb encara més contundència que a Barcelona (16-66), pocs dies després d’haver estat a punt de batre el Rosselló (44-48) a la Foixarda de la capital catalana. En el duel universitari disputat aquell mateix any, els rossellonencs encara havien guanyat amb molta solvència (68-6). El rugbi a XIII també va ser protagonista del Dia de les Seleccions d’aquell any, el 29 de maig a Tortosa, amb un clínic del seleccionador català, Éric Delherbe, i del capità Albert Homs.

La selecció catalana, a l'Estadi Olímpic Lluís Companys. Foto: Jordi Montraveta.
La selecció catalana, a l’Estadi Olímpic Lluís Companys. Foto: Jordi Montraveta.

L’aturada d’activitat
Malgrat la col·laboració, esforç i compromís de clubs i jugadors, la complexitat dels calendaris, la falta de jugadors i les lògiques dificultats econòmiques van evitar la disputa d’una tercera edició del Campionat de Catalunya de Rugby Lliga. L’activitat de la selecció també va anar minvant fins a arribar a l’actual estat de letargia. Tanmateix, el llegat de tot el que es va fer no ha estat en va i el rugbi a XIII del Principat tindrà per sempre una referència de punt de partida. Tant de bo que la presència dels Dragons en la final televisada d’aquest dissabte torni a realimentar l’entusiasme per aquest esport. I, si pot ser aquesta vegada, que sigui després d’una victòria nord-catalana.